Empanadas maken met Belen de la Cruz in Johns Creek

Het hielp niet dat er slechts een paar weken later een pandemie uitbrak, of dat ze goochelde met het leren van een staf van drie om de gebakjes te bakken terwijl ze de kassa beheerde, omdat niemand anders Engels sprak.

Twee jaar later heeft Belén de la Cruz Empanadas & Pastries 20 mensen in dienst tussen de flagshipstore waar de productie plaatsvindt en de locaties in Marietta en Chattahoochee Food Works in West Midtown. De Empanada-productie voor 13 smaakcombinaties bedraagt ​​30.000 per maand en zal binnenkort enorm toenemen met de recente aankopen van een semi-automatische empanada-vouwmachine en een inloopvriezer.

OntdekkenAtlanta-bestellingen binnen: Atlantanen vallen hard voor de empanadas, snoepjes van Belen de la Cruz

Een assortiment empanadas van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries. Argentijnse empanadas worden altijd gebakken. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Krediet: CHRIS HUNT

Een assortiment empanadas van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries. Argentijnse empanadas worden altijd gebakken. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Krediet: CHRIS HUNT

Hoe kon een persoon zonder formele culinaire opleiding of ervaring in de horeca zo snel een bedrijf laten groeien?

Er zijn toevallige ontmoetingen en geluksmomenten geweest, maar het succes van Belén de la Cruz is voornamelijk te danken aan pure vastberadenheid, buiten de gebaande paden denken en een Argentijnse geest van het overwinnen van tegenspoed die ze “la viveza criolla” of “Creoolse slimheid” noemt.

“Zoveel nachten ging ik naar bed (zegend): ik ben klaar”, zei Belén, die in juli 50 wordt. “In de ochtend word ik wakker als een leeuw.”

OntdekkenAtlanta Culinary Journeys: verken de serie

Een onaangeboorde markt aanboren

Belén zou de eerste zijn die je vertelt dat haar reis als ondernemer omslachtig en zonder script is geweest.

Ze werd geboren in Buenos Aires, verhuisde op 17-jarige leeftijd naar Florida en studeerde marketing aan de Universiteit van Californië-Santa Barbara, waarna ze 15 jaar in een marketingfunctie werkte bij Burger King. Het huwelijk met Stengel, een voormalig directeur van Coca-Cola, betekende verhuizingen naar Brazilië (tweemaal), Mexico en Argentinië. Tegen de tijd dat het gezin van vijf in 2015 naar Atlanta verhuisde, stond de toen thuisblijvende moeder te popelen voor haar eigen project. Dat gebeurde in 2018 door middel van een kookles die ze gaf aan een Argentijnse vriend. De ene klas leidde naar de andere, waarbij aanwezigen haar empanadas verslonden en zich afvroegen waar ze die konden kopen.

Toen ze een onaangeboorde markt zag, en met de aanmoediging van haar broer Sebastian in Argentinië, probeerde ze van een huisjesbedrijf naar een fysieke winkel te verhuizen en vestigde ze zich op een ruimte in Johns Creek die voorheen werd ingenomen door een fietsenwinkel.

Ze paste haar achtergrond in marketing en oog voor design toe, maar “Ik had geen idee van de gezondheidsafdeling of licenties. Ik wist niet hoe ik een restaurant moest runnen.”

Werknemers vullen, persen en labelen empanadas in de keuken van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries. Samen met traditionele vullingen richt het bedrijf zich op de avontuurlijke smaakpapillen van Amerikanen met niet-traditionele vullingen zoals kaasachtig rundvlees, pompoen of caprese. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Werknemers vullen, persen en labelen empanadas in de keuken van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries.  Samen met traditionele vullingen richt het bedrijf zich op de avontuurlijke smaakpapillen van Amerikanen met niet-traditionele vullingen zoals kaasachtig rundvlees, pompoen of caprese.  (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Werknemers vullen, persen en labelen empanadas in de keuken van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries. Samen met traditionele vullingen richt het bedrijf zich op de avontuurlijke smaakpapillen van Amerikanen met niet-traditionele vullingen zoals kaasachtig rundvlees, pompoen of caprese. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Krediet: CHRIS HUNT

Maar ze was niet bang om hulp te vragen. Zoals toen ze een vriend van voedseldistributeur Jason Morgan aantikte om haar in contact te brengen met Steven Hartsock, eigenaar van Socks’ Love Barbecue, die haar zijn restaurant in Cumming liet rondleiden om een ​​idee te krijgen van keukendesign.

“Op dat moment dacht ik: oh, mijn God. Ze zal het nooit halen”, herinnert Hartsock zich. “(Ze had) geen industriële achtergrond.”

Hij was eerlijk tegen haar over zijn ervaring en gaf haar wat logistiek over hoe hij zijn winkel had ingericht. En zijn scepsis bleek al snel ongegrond.

“Ik heb haar passie en de kwaliteit van haar product onderschat”, zei hij.

Argentijnse empanada-ambassadeur

Hoewel Belén de creativiteit van de keuken prefereert boven restrictieve recepten, wist ze dat ze moest standaardiseren.

Haar empanada-recepten halen elementen uit die gemaakt door haar moeder en grootmoeder, evenals de geweldige leraar genaamd Google.

OntdekkenDinernieuws in North Fulton County

In december 2019, slechts een paar maanden voor de opening, zocht ze hulp bij de Argentijnse vriend Chef Adrian Gerboles. Vijf dagen lang onderbrak hij zijn baan met culinaire operaties in een Hilton in Mexico-Stad en vloog naar Atlanta om de recepten uit Beléns brein in een georganiseerde map te krijgen.

Belén blijft zich bewust van de Argentijnse gebruiken rond empanadas.

“Het hebben van een empanada met droog rundvlees is voor ons niet aan de orde”, zei ze. “Ik heb liever dat iemand zegt dat het te sappig is.”

Wat Argentijnse hot pockets onderscheidt, is dat ze gebakken zijn, nooit gefrituurd. Ze zijn gemaakt met meel, nooit maïsmeel. De dichtheid van het deeg is dun. En de grootte is meestal 3-4 inch, hoewel de hare ongeveer 5 meet. Ze worden beschouwd als een gezonde maaltijd, niet als een fastfood-snack. En de manier waarop een Argentijnse empanada wordt gevouwen en verzegeld, geeft de vulling aan de binnenkant aan. In haar winkel wordt de naam van de vulling echter op het gebakken deeg gestempeld voor gemakkelijke herkenning en elegante branding.

De resultaten waren vanaf het begin een schot in de roos.

OntdekkenCobb County dinernieuws

Vers gebakken empanadas die afkoelen terwijl vullende ingrediënten koken op de achtergrond van de keuken van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Vers gebakken empanadas die afkoelen terwijl vullende ingrediënten koken op de achtergrond van de keuken van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries.  (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Vers gebakken empanadas die afkoelen terwijl vullende ingrediënten koken op de achtergrond van de keuken van Belén de la Cruz Empanadas & Pastries. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Krediet: CHRIS HUNT

“Het gaf me het gevoel alsof ik thuis was”, zei Ursula Eyherabide, plaatsvervangend consul-generaal van Argentinië in Atlanta, over de empanadas van Belén. Ze zijn nu een hoofdbestanddeel van vergaderingen wanneer het diplomatieke kantoor Argentijnse gerechten wil laten zien aan gasten.

Dankzij de mond-tot-mondreclame over de sappige, gebakken empanadas van Belén kreeg ze haar eerste groothandelsaccount bij Pop’s Coffee Co. in Roswell, die 300-400 empanadas per week bestelt.

“Je proefde de versheid”, zegt Aaron McDaniel, algemeen directeur van Pop.

Vindingrijkheid en vastberadenheid

Toen recente verstoringen van de toeleveringsketen haar verhinderden het deeg te krijgen dat ze nodig had om haar empanadas te maken, reed Belén naar Miami om het zelf te halen.

‘Je moet je aanpassen,’ zei ze. “In Argentinië overleven we de hele tijd.”

Belén deelt die kwaliteit met andere Argentijnse ondernemers in Atlanta, zei Eyherabide.

Belén de la Cruz (links) met echtgenoot Fernando Stengel en een van hun dochters, Indy, 16, een junior op de middelbare school die in de winkel werkt en alle aspecten van het bedrijf leert. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Belén de la Cruz (links) met echtgenoot Fernando Stengel en een van hun dochters, Indy, 16, een junior op de middelbare school die in de winkel werkt en alle aspecten van het bedrijf leert.  (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Belén de la Cruz (links) met echtgenoot Fernando Stengel en een van hun dochters, Indy, 16, een junior op de middelbare school die in de winkel werkt en alle aspecten van het bedrijf leert. (Chris Hunt voor The Atlanta Journal-Constitution)

Krediet: CHRIS HUNT

Krediet: CHRIS HUNT

Dat vermogen om problemen op te lossen heeft zijn vruchten afgeworpen. En Belén is onlangs een samenwerking aangegaan met Cubanos ATL-eigenaar Ozzy Llanes. Binnenkort zullen zijn populaire Cubaanse sandwiches worden verkocht in haar Marietta-winkel, en, als alles goed gaat, zullen haar empanadas en gebak worden verkocht in zijn buitenpost in Cumming.

Helaas houdt de noodzaak om problemen op te lossen nooit op. Beléns onderarmen vertonen brandwonden, tekenen van haar recente terugkeer naar de keuken om een ​​personeelstekort op te vullen. De halfautomatische vouwmachine blijft in backorder. Maar het vermogen om 1.000 empanadas per uur te vouwen, zal de last van haar keukenpersoneel verlichten – voornamelijk Venezolanen die professionals waren in hun thuisland voordat ze asiel aanvroegen in de VS – zodat ze andere werkvaardigheden kunnen opdoen, zei ze.

“Mensen zeggen dat dit de Amerikaanse droom is, maar het is heel moeilijk geweest”, gaf Belén toe. Toch stroomt “la viveza criolla” door haar aderen. “Er zit passie in wat we doen. Het is helemaal bevredigend.”


Belén de la Cruz Empanadas & Gebak. 11730 Jones Bridge Road, Johns Creek, 470-359-2976; 1050 E. Piemonte Road, Marietta, 678-540-8145; en Chattahoochee Food Works, 1235 Chattahoochee Ave. NW, Atlanta, geen telefoon. belendelacruz.com.

Vind meer verhalen over culinarians in metro Atlanta op ajc.com/culinary-journeys

Leave a Comment