Federale verhuizing brengt gratis zomermaaltijden in gevaar

Federale verhuizing brengt gratis zomermaaltijden in gevaar

VRIJWILLIGERS HEBBEN afgelopen zomer elke weekdag GRATIS maaltijden aan kinderen geserveerd buiten Memorial Sports Centre in Middlebury.
Onafhankelijke foto/Megan James

ADDISON COUNTY – De geplande 30 juni afloop van een federale ontheffing zal het aantal Addison County-locaties verminderen waar kinderen van 18 jaar en jonger toegang hebben tot gratis voedsel.

Lokale functionarissen blijven onderzoeken hoeveel sites er precies minder zullen zijn en waar ze zullen zijn.

“Het is echt heel triest”, zei Keely Agan, Early Childhood Nutrition Manager voor Hunger Free Vermont, over de aanstaande vermindering van gratis zomermaaltijden.

“Er zullen veel hiaten en veel verwarring zijn, omdat gezinnen de afgelopen jaren hebben geweten dat er zoveel sites voor hen beschikbaar zijn om toegang te krijgen tot gratis maaltijden tijdens de zomer.”

Historisch gezien heeft de federale overheid gratis zomermaaltijden gegarandeerd in gemeenschappen waar meer dan 50% van de lokale bevolking in aanmerking komt voor gratis schoollunches tegen een gereduceerde prijs. Dit heeft ervoor gezorgd dat kinderen in gezinnen met een laag inkomen gratis voedsel konden blijven eten toen een belangrijke bron van evenwichtige maaltijden – openbare scholen – in de zomerslaap was.

Maar de FBI zag af van die 50%-regel tijdens de afgelopen twee jaar van de COVID-19-pandemie. Dit leidde tot een wildgroei aan ‘open’ zomermaaltijdensites waar elk kind — ongeacht het gezinsinkomen — gemakkelijk een gratis maaltijd kon nuttigen in combinatie met lokale recreatieprogramma’s, kinderopvangdiensten of door gewoon langs de site te gaan.

Er zijn meerdere gratis en open zomermaaltijden in Addison County geweest tijdens de pandemische jaren van 2020 en 2021, waaronder op Mary Hogan Elementary School, Ripton Elementary School, Bingham Memorial School in Cornwall, Salisbury Community School, Mount Abraham en Vergennes high schools, Robinson Elementary and Lazy Brook Mobile Home Park in Starksboro, Shoreham’s Platt Memorial Library en Bridport Central School.

Maar nu de pandemie tekenen van afname vertoont (afgezien van de 194 positieve COVID-19-gevallen in Addison County in de afgelopen twee weken), hebben de federale autoriteiten ervoor gekozen om de vrijstelling te beëindigen, waardoor de oorspronkelijke kwalificatiecriteria voor zomermaaltijden worden hersteld. Hunger Free Vermont en het Vermont Department of Education, onder andere entiteiten, lobbyden tevergeefs voor een verlenging van de vrijstelling.

“Helaas blokkeerde het Congres vrijwel opzettelijk alle pogingen van een staat om een ​​ontheffingsverlenging te krijgen voor het in aanmerking komen van een gebied”, zei Agan. “Het was niet aan een gebrek aan inzet van onze Agency of Education. Maar helaas is het op federaal niveau geblokkeerd.”

Dus in plaats van universele gratis maaltijden en meerdere locaties in de provincie, zullen de gratis voedselopties deze zomer beperkter zijn voor kinderen, volgens advocaten, die de geschiktheidsnummers kraken.

Laura LaVacca is foodservice-directeur voor het Addison Central School District. Ze zei dat het te vroeg is om de exacte implicaties voor kinderen in het Middlebury-gebied te bevestigen, maar sprak eind april het vertrouwen uit dat zowel de Mary Hogan Elementary School als het Middlebury Recreation Program open locaties zouden zijn waar dagelijks ontbijt en lunch worden geserveerd. Gelukkig is er een federale bepaling waardoor een nieuwe zomermaaltijdsite tot vijf jaar na de datum van aanwijzing als in aanmerking komend kan worden beschouwd.

LaVacca zei dat ze gelooft dat Bridport en Salisbury nog steeds in aanmerking komende gemeenschappen zijn, hoewel Shoreham zijn status als “open” zomermaaltijdsite zou kunnen verliezen.

“Ik zou graag wachten met aankondigingen van zomermaaltijden totdat ik een solide plan heb”, zei LaVacca via een e-mail.

IN VERGENEN

Kathy Alexander is de directeur van de Mount Abraham Unified School District en Addison Northwest School District Food Service Cooperative.

“Ja, het einde van de federale ontheffingen betekent dat we niet alle programma’s kunnen uitvoeren die we in het verleden hebben uitgevoerd, met name in Vergennes”, verklaarde Alexander via een e-mailuitwisseling met de Onafhankelijk.

Ze zei dat de plaatsen voor zomermaaltijden in de Kleine Stad waarschijnlijk beperkt zullen zijn tot basis- en middelbare scholen van Vergennes Union. En die sites zullen niet alle kinderen dienen, kwalificeerde Alexander.

“Dit zijn op school gebaseerde zomerverrijkings- en recreatieprogramma’s die geen ‘open’ locaties zullen zijn, zoals in het verleden, waar elk kind onder de 18 jaar een zomermaaltijd kon krijgen. In plaats daarvan zullen we maaltijden verstrekken aan de ingeschreven kinderen en maaltijden zullen worden betaald door het programma of met federale vergoedingen voor alleen die studenten die in aanmerking komen voor gratis maaltijden.”

Alexander merkte op dat het Nutrition Programs Office van het Agency of Education een speciale USDA-ontheffing heeft aangevraagd voor zes gebieden/steden – waaronder Vergennes – die aan het einde van hun vijfjarige subsidiabiliteitscyclus waren toen de pandemie begon.

“Het verzoek is om deze programma’s nog een jaar te geven”, zei ze. “Vergennes staat op die lijst, maar er is nog geen woord over of deze golf zal worden toegekend, dus we moeten plannen voor wat we weten.”

Gratis zomermaaltijden zullen ook minder toegankelijk zijn in de MAUSD en het meest opvallend afwezig zijn op Mount Abraham Union High School.

“We kunnen daar een paar open sites hebben en we werken eraan om te bepalen waar ze zullen zijn en wat we zullen kunnen doen”, zei Alexander. “We zijn nu van plan om gratis maaltijden te serveren op alle campings van het Bristol Recreation Program, in het Common Ground Summer Camp. Er zal geen Summer Meals-locatie zijn op de middelbare school omdat er in het gebouw geen activiteiten plaatsvinden vanwege de bouw. Het ELP-zomerprogramma is verhuisd naar New Haven en we zullen daar maaltijden serveren, maar aangezien de stad New Haven niet in aanmerking komt voor zomermaaltijden, zullen we alleen maaltijden serveren aan ingeschreven kinderen en zullen alleen vergoed worden voor in aanmerking komende kinderen, vergelijkbaar met hoe het VUES-programma zal werken.”

Volgens Alexander is Starksboro de enige MAUSD-gemeenschap die in aanmerking komt voor gratis zomermaaltijden op basis van de huidige federale criteria.

“We zullen waarschijnlijk een Meal Kit-programma voor deze kinderen doen met 5-7 maaltijden voor de week en een keer per week ophalen,” zei ze. “We werken samen met de Starksboro Book Wagon om een ​​samenwerkingsplan te bedenken waarbij gezinnen de hele zomer lang zowel boeken als een maaltijdpakket kunnen krijgen.”

Net als LaVacca waarschuwde Alexander dat het beeld van de zomermaaltijden snel zou kunnen veranderen als het Congres ervoor kiest om de vrijstelling te verlengen of andere maatregelen te nemen.

In gerelateerd nieuws heeft de senaat van Vermont dinsdag wet S.100 aangenomen, waarin wordt voorgesteld te eisen dat alle openbare scholen in Vermont gratis ontbijt en lunch beschikbaar stellen aan alle studenten, met financiering voor schooldistricten uit het onderwijsfonds van de staat. Het wetsvoorstel – dat eerder deze sessie door het Huis werd aangenomen – zou ook een taskforce oprichten om de Algemene Vergadering te adviseren over hoe, uiterlijk in het schooljaar 2026-2027, het doel kan worden bereikt om een ​​universele schoollunch te bieden voor alle openbare scholen studenten zonder kosten voor de studenten of hun families.

De rekening gaat nu naar het bureau van Gov. Phil Scott.

Verslaggever John Flowers is op johnf@addisonindependent.com.

Leave a Comment